「大數據」可以改善生活?由「自駕車」、樓宇安全、盲人福祉等說起

「大數據」被喻為「新石油」,各行各業都對其趨之若鶩。除了帶來新的商機外,原來這個新科技,的確可以為我們一般普羅市民改善生活。

「自駕車」

我有車牌,不過雪藏很久。每次在路上被小巴司機響號,或者心急的司機嫌我慢「啄尾」,我都緊張得手心冒汗,駕車於我這個長期「P牌」,還未稱得上是享受。看見 Google 的「自駕車」研發,我倒真是未出發先興奮,心想,假如可以擁有這架可以 autopilot 的 Google車,從此駕車、泊位再無難度,我便真的可以瀟灑走一回。

Google車的總舵手 Sebastian Thrun研發自駕車的動機很單純,就是為了減少交通意外。在十八歲那年,他的一個好朋友,因為交通意外喪生了。據統計,超過一半的交通意外都是由人為錯誤導致的,在美國,交通意外更加是年輕人的頭號殺手。

Google 由發展搜尋器,到研發自駕車,最初聽起來,好像有點風馬牛不相及。其實,Google 的龐大數據資料庫,包含了各種自駕車的成功元素:巨細無遺的Google 地圖、GPS導航功能、詳細交通流量趨勢和預測能力、實時交通情況等等,只需要在車上再加上靈敏的感應器,讀取車輛周邊的交通情況、附近的行人的舉動、交通燈號等,Google 車不單只可以安全並準確地在路上奔馳,更可以預早計算出最快捷、暢通的路線,避開擠塞的道路,節省燃料,減少碳排放。Google 車其實已經在路上試行好幾年,暫時並沒有導致任何交通意外,絕對比人手駕駛安全可靠。

Sebastian Thrun: Google’s driverless car

樓宇安全

在2005年,在美國紐約有兩名消防員,在救火途中因為被困於樓宇內的違規建築而殉職。紐約的有關當局,每年大概收到二萬五千個違例建築的投訴,而負責巡查的人員,卻只有二百人。工作堆積如山,對於如何可以篩選出高危個案優先處理,提高效率,市政府感到茫無頭緒。紐約市長彭博決定另辟蹊徑,委任曾經參與重建伊拉克工作,律師出身的 Mike Flowers 為首任的 “Director of Analytics“,嘗試用「大數據」解決問題。

Flowers 實事求是,目標為本,對他來說,「大數據」是一種手段,最重要的是透過分析數據,找到最有效率的可行方案,即他所謂的 “actionable insights”。新人事新作風,Flowers甚至不招攬傳統的統計師,而是揀選了五個他戲稱為「細路」、讀經濟出身、初出茅廬、想法不拘泥守舊的年輕人 - 貪他們有創意。

紐約市共有超過九十萬棟建築物,如何可以整理出千頭萬緒?幾個「細路」從總共十九個部門找來了無數個與建築物有關的數據資料,包括最基本的樓宇地址、建築日期、到樓宇業主的(不)交稅記錄、救護車召喚記錄、地區罪案率等等,再和各樓宇的火警記錄進行對比,希望可以找出個所以然來。各個部門保留記錄的方法都不一樣,數據的質素相當參差,一時間仍然未能達成任何結果。

幾個「細路」的工作,number-crunching 是其次,最重要是把良莠不齊的數據,整理出一個紋路來。他們於是跳出辦公室,到各個社區跟街坊傾計,看看有甚麼元素令樓宇變得高危。經過多番推敲,他們發現,曾經進行外牆裝修的樓宇,火警危險相對較低,他們於是透過在數據庫加入外牆裝修申請一項,終於成功篩選出高危樓宇,讓調查員優先處理,個案檢控成功率,由本來的13%大幅提升至70%。

盲人福祉

用iPhone的朋友,對 Siri 這個聲控私人助理,應該不會陌生。Siri得蘋果教導有方,處事交帶、話頭醒尾、兼識駁嘴,可以幫我們打電話、發短訊、查天氣、check 股價、更新行事。不時無聊,我們還會叫佢講個笑話聽下。

這個對我們或許是可有可無的 Siri,原來卻是視障人士的超級好幫手。從此他們要打電話、查網頁、找資料,甚至是在路上要找地址,或者想聽首歌,都毋需再假手於人,或者借助體積相對較大的凸字閱讀機,而是出句聲就得。

Siri既可以充當你的私人秘書,又可以跟你說笑唱歌講故仔,其實都是 「大數據」的功勞。要話頭醒尾、樣樣答到嘴、聽得明、答得通、更曉得多國語言,是幾十年「語音技術」研發的成果。Siri 除了消化了大量資料和數據,更透過每日跟用戶的互動不斷優化其「知識」。你的 Siri 越來越聰明?是有原因的。

10 Tips From Blind IPhone 4S Users Can Teach Us About Siri

伸延閱讀:

Google「自駕車」:http://www.dailymail.co.uk/sciencetech/article-2317594/New-images-Googles-self-driving-cars-world.html

樓宇安全: 例子摘自“Big Data”一書   Chapter 10 “Next”

盲人福祉: http://www.stuff.co.nz/technology/gadgets/5953951/iPhone-4S-Life-changing-phone-for-blind

big data book

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